Søskenbarn-sex og genetiske feil

Plukket opp en interessant sak fra podcasten Skeptics Guide to the Universe hvor Steven Novella påpekte absurditeten med at sex mellom søskenbarn er forbudt i enkelte amerikanske stater. Bakgrunnen for et slikt forbud er at man mener risikoen for genetiske feil er for høy i slike forhold. Men et slikt lovverk stammer fra en tid før man visste særlig mye om dette, og nyere viten viser at et denne type forbud egentlig ikke kan forsvares. Risikoen for genetiske feil er nemlig svært liten, og ikke høyere enn om man får barn i en alder av 40+ år.

Jeg googlet litt på dette, og Wikipedia bekreftet påstanden:

In April 2002, the Journal of Genetic Counseling released a report authored by a team of scientists led by Robin L. Bennett, a genetic counselor at the University of Washington and the president of the National Society of Genetic Counselors, which showed that the potential risk of birth defects in a child born of first cousins was slightly higher than the risk associated with a non-cousin couple. The report estimated the increased risk for first cousins at 1.7 – 2.8 % over the base risk of about 3%, or about the same as that of any woman over age 40, or of a still younger man (see paternal age). Put differently, first-cousin marriages entail roughly the same increased risk of birth defects as a woman faces when she gives birth at age 41 (roughly 6%) rather than at 30 (roughly 3%). Critics argue that banning first-cousin marriages would make as much sense as trying to ban childbearing by older women. These numbers were reported only for first instances of cousin mating; repeated generations of cousin coupling are thought to increase the risk substantially.

Eller sagt på en annen måte:

Children of non-related couples have a 2-3% risk of birth defects, as opposed to first cousins having a 4-6% risk. […] In plain terms first cousins have at a 94 percent + chance of having healthy children. […] The National Society of Genetic Counselors estimated the increased risk for first cousins is between 1.7 to 2.8 percent, or about the same a any woman over 40 years of age.

Med andre ord, hvis man forbyr sex og giftemål mellom søskenbarn med argumentasjonen at det er for å forhindre genetiske feil hos barna, må man logisk sett også forby kvinner å få barn etter at de er passert 40 år.

Dette gjelder riktignok bare i første instans av et slikt forhold. Hvis etterkommerne av søskenbarn-sex også reproduserer seg med hverandre, øker faren for genetiske feil betydelig. Å gifte seg med søskenbarn er svært utbredt hos bl.a. pakistanere. I Storbritannia står den britisk-pakistanske befolkningen for ca 3% av alle barnefødsler, men utgjør litt under en tredjedel av alle barn med genetiske feil. På grunn av en lang tradisjon med å gifte seg med søskenbarn vil om lag 1 av 10 barn i britisk-pakistanske søskenbarnforhold dø tidlig eller utvikle alvorlige misdannelser.

I alle europeiske land er sex og giftemål med søskenbarn lovlig, og det finnes ingen tradisjoner knyttet til denne type forhold i nyere tid. Det skjer derfor bare unntaksvis og må anses å være like forsvarlig (eller uforsvarlig alt etter hvordan man ser på det) som å få barn i høy alder. Det er likevel ikke spesielt smart å oppfordre til denne type forhold, slik det gjøres i enkelte kulturer.


En liten fotnote for de som måtte være interessert: Risikoen for å få et barn med Downs syndrom øker forresten slik med alderen:

At age 25, a woman has about a 1-in-1250 chance of having a baby with Down syndrome; at age 30, a 1-in-1000 chance; at age 35, a 1-in-400 chance; at age 40, a 1-in-100 chance; and at 45, a 1-in-30 chance.